Stromhunger immanent

Bitcoin-Minen: Digitales Geld aus dreckiger Kohle?

Digital
13.05.2021 17:44

Weil die Erzeugung der Kryptowährung Bitcoin eine höchst stromhungrige Angelegenheit ist, an der nur die Besitzer der schnellsten Infrastruktur gut verdienen, stoppt Autohersteller Tesla für viele überraschend Zahlungen mit dem Bitcoin. Der Kurs der Kryptowährung - krone.at berichtete - stürzte prompt ab. Aber wie groß ist der Stromhunger des Bitcoin wirklich? Und warum ist das digitale Geld so ein Ressourcenfresser? Eine Spurensuche.

Wie hoch der Strombedarf des Bitcoin insgesamt ausfällt, kann man nirgendwo exakt ablesen. Die Plattform Digiconomist des niederländischen Ökonomen Alex de Vries schätzt, dass jährlich knapp 100 Terrawattstunden dafür anfallen.

Den Strom, den Bitcoin-Miner oft ohne Lohn verheizen, produzieren auch Kohlekraftwerke. (Bild: stock.adobe.com)
Den Strom, den Bitcoin-Miner oft ohne Lohn verheizen, produzieren auch Kohlekraftwerke.

Forscher am Center for Alternative Finance der Universität Cambridge kommen auf einen noch etwas höheren Wert: Sie haben einen Jahresverbrauch von rund 141 Terrawattstunden pro Jahr errechnet. So viel Energie verbrauchen auch ungefähr die Niederlande, ein Land mit 17 Millionen Einwohnern. Auch mit dem Stromverbrauch Argentiniens - 121,36 Terawattstunden im Jahr - wurde jener des Bitcoin jüngst verglichen.

Eine einzige Bitcoin-Transaktion setzt 428 Kilo CO2 frei - so viel wie eine Autofahrt von Wien nach Köln und wieder retour. (Bild: APA/GEORG HOCHMUTH)
Eine einzige Bitcoin-Transaktion setzt 428 Kilo CO2 frei - so viel wie eine Autofahrt von Wien nach Köln und wieder retour.

Der hohe Energieverbrauch kann auch auf die konkrete Verwendung des Bitcoin heruntergebrochen werden: Die Cambridge-Forscher haben ausgerechnet, dass jede Transaktion einen Fußabdruck von 428 Kilogramm des Klimagases CO2 hinterlässt. Das entspricht knapp einer Million Buchungen beim Kreditkartenanbieter Visa oder dem Konsum von rund 71.000 Stunden YouTube-Videos - oder aber einer Autofahrt oder einem Linienflug über rund 2000 Kilometer. Von Wien nach Köln und wieder retour.

Stromhunger gehört zum Funktionsprinzip
Der Energiebedarf ist auf die Vorgaben des Erfinders des Bitcoin zurückzuführen, der nur unter dem Pseudonym „Satoshi Nakomoto“ bekannt ist. Er musste einen Weg finden, um Doppelausgaben des Digitalgeldes zu verhindern. Beim Papiergeld besteht das Problem nicht, weil jeder Geldschein aus dem Portemonnaie verschwindet, sobald er ausgegeben wurde. Aber bei digitalem Geld könnte jemand die Datei kopieren und den virtuellen Geldschein immer wieder ausgeben.

Mit Spezialcomputern wie diesem „Antminer“ erzeugen Bitcoin-Schürfer ihre digitale Währung. (Bild: https://shop.bitmain.com)
Mit Spezialcomputern wie diesem „Antminer“ erzeugen Bitcoin-Schürfer ihre digitale Währung.

Als Lösung hat Satoshi für die Kontrolle der Bitcoin-Verwendung und das Schürfen neuer Bitcoins ein Verfahren festgelegt, das auf der Lösung von mathematischen Problemen durch die „Miner“ beruht. Damit wird in der sogenannten Blockchain auch sichergestellt, dass Transaktionen nicht rückgängig gemacht werden können. Man bräuchte mehr als die Hälfte der gesamten Rechenleistung im Bitcoin-Netzwerk, um es zu manipulieren und etwa einen Bitcoin doppelt auszugeben.

Die schnellsten verdienen, Rest verheizt Strom
Die Betreiber der Rechner im Netzwerk werden für ihre Arbeit belohnt. Allerdings kommt immer nur derjenige zum Zug, der das Ergebnis zuerst liefert. Alle anderen „Miner“ gehen leer aus. Dieses ineffiziente „Proof of Work“-Verfahren ist der eigentliche Grund für den hohen Energie-Konsum. Kleinere Kryptowährungen wie Peercoin, Blackcoin und Nxt verwenden ein anderes Verfahren („Proof of Stake“), bei denen die Rechenleistung der „Miner“ keine Rolle spielt. Hier werden die Arbeitsaufgaben zur Blockbildung wie bei einer Lotterie vergeben. Dabei werden diejenigen Pools bevorzugt, die bereits über viele virtuelle Münzen verfügen.

Bitcoin-Miner haben viel Geld in ihre Anlagen investiert und wollen diese nicht wertlos machen. Ein Wechsel auf umweltfreundlichere Mining-Verfahren erscheint da unwahrscheinlich. (Bild: ©Myst - stock.adobe.com)
Bitcoin-Miner haben viel Geld in ihre Anlagen investiert und wollen diese nicht wertlos machen. Ein Wechsel auf umweltfreundlichere Mining-Verfahren erscheint da unwahrscheinlich.

Weil der Besitz von Hochleistungsrechnern bei diesem neuen Verfahren nicht mehr entscheidend ist, lehnen die meisten „Miner“ in der Bitcoin-Community einen Umstieg auf das umweltfreundlichere Konsensverfahren ab. Schließlich haben sie große Summen in ihre Technik investiert und wollen diese nicht wertlos machen.

Kursrekorde locken immer mehr Miner an
Experten wie der niederländische Ökonom de Vries sehen vor diesem Hintergrund keine Perspektive, dass der Bitcoin irgendwann weniger Energie verschlingen wird - ganz im Gegenteil. Der steigende Kurs animiere immer mehr kommerzielle Bitcoin-Schürfer, ins Geschäft einzusteigen - auch mit älteren Rechenzentren, deren Betrieb sich bei einem niedrigeren Kurs eigentlich gar nicht mehr gelohnt hätte.

Auch Gold und Silber belasten die Umwelt
Der Wirtschaftswissenschaftler Philipp Sandner sieht hier allerdings keinen großen Unterschied zu klassischen Anlageformen wie Gold und Silber. Da werde auch die Umwelt belastet. Und wenn der Goldkurs steige, lohne es sich auch, noch mehr Diesel, Strom und Chemikalien einzusetzen, um aus bisher unrentablen Minen Gold zu schürfen, sagt der Professor an der Frankfurt School of Finance & Management.

Je nach Schätzung dürfte der Strombedarf des Bitcoins-Netzwerk zu 40 bis 65 Prozent aus erneuerbaren Energien gedeckt werden. Die Quote dürfte aber je nach Region höchst unterschiedlich ausfallen. (Bild: stock.adobe.com)
Je nach Schätzung dürfte der Strombedarf des Bitcoins-Netzwerk zu 40 bis 65 Prozent aus erneuerbaren Energien gedeckt werden. Die Quote dürfte aber je nach Region höchst unterschiedlich ausfallen.

Für Sandner ist nicht die Summe der Energie entscheidend, sondern die Energiequelle. „Das Bitcoin-Netzwerk wird schon heute zu 60 bis 65 Prozent - je nach Schätzung - mit grüner Energie betrieben.“ So seien bei der Bitcoin-Erzeugung neben China und Ländern wie Tadschikistan auch Regionen wie Nord-Norwegen sowie Schweden, Finnland und Island hoch im Kurs. Forscher in Cambridge haben allerdings nur einen Anteil von rund 40 Prozent erneuerbarer Energie im Bitcoin-Netzwerk ausgerechnet und verweisen auf problematische Umstände in Ländern wie dem Iran.

Musk hat Gewinne bereits mitgenommen
Diese Probleme halten aber Bitcoin-Fans nicht davon ab, weiterhin auf die Kryptowährung zu setzen. Und selbst für Tesla hat sich das Bitcoin-Engagement bis jetzt mehr als gelohnt. Musk hatte Anfang Februar in seinem Unternehmen durchgesetzt, dass 1,5 Milliarden Dollar des Barvermögens von Tesla in die Digitalwährung investiert werden.

Im vergangenen Geschäftsquartal hat Elon Musks Autohersteller Tesla nach eigenen Angaben rund 100 Millionen US-Dollar mit Bitcoin-Verkäufen verdient. (Bild: APA/AFP/POOL/BRITTA PEDERSEN)
Im vergangenen Geschäftsquartal hat Elon Musks Autohersteller Tesla nach eigenen Angaben rund 100 Millionen US-Dollar mit Bitcoin-Verkäufen verdient.

Tesla konnte im Februar bei einem Kurs von schätzungsweise 39.000 Dollar einsteigen. Selbst nach dem Absturz am Donnerstag liegt der Kurs bei 50.000 Dollar mit 28 Prozent im Plus. Und einen Teil der Gewinne hat Musk auch schon mitgenommen. Im jüngsten Geschäftsquartal hatte das Unternehmen Bitcoins im Wert von fast 300 Millionen Dollar wieder verkauft und daran nach eigenen Angaben rund 100 Millionen verdient.

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